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Otra peligrosa temporada de incendios se avecina en el oeste de EU

*41 de 58 condados de California declarados en emergencia por sequía

Mojtaba Sadegh/Amir AghaKouchak/John Abatzoglou/The Conversation

California, Estados Unidos, 17 de mayo de 2021.- Casi todos los indicadores de sequía están parpadeando en rojo en el oeste de los EU, después de un invierno seco y principios de primavera cálidos. La capa de nieve es menos de la mitad de lo normal en gran parte de la región. Los embalses se están hundiendo, los niveles de los ríos están bajando y los suelos se están secando.


Es solo mayo y los estados ya están considerando restricciones en el uso del agua para que el suministro dure más tiempo.


El gobernador de California declaró una emergencia por sequía en 41 de 58 condados. En Utah los proveedores de agua de riego están aumentando las multas por uso excesivo. Algunos ganaderos de Idaho están hablando de vender ganado porque los ríos y embalses de los que dependen son peligrosamente bajos y la demanda de riego para las granjas apenas está comenzando.


Los científicos también están observando de cerca el impacto que el rápido calentamiento y secado está teniendo en árboles. Les preocupa que el estrés hídrico pueda provocar la muerte generalizada de los árboles. La vegetación muerta y seca significa más combustible para lo que ya se espera que sea otra peligrosa temporada de incendios.


La secretaria del Interior de Estados Unidos, Deb Haaland, y el secretario de Agricultura, Tom Vilsack, dijeron a los periodistas el 13 de mayo de 2021 que los bomberos federales les habían advertido que se prepararan para un año de incendios extremadamente activo.


“Solíamos llamarlo temporada de incendios, pero los incendios forestales ahora se extienden a lo largo de todo el año, son más calientes y se vuelven más catastróficos en condiciones más secas debido al cambio climático”, dijo Vilsack.


Como científicos del clima hacemos un seguimiento de estos cambios. En este momento, alrededor del 84% del oeste de los EU se encuentra bajo algún nivel de sequía y no hay señales de alivio .


Las muchas caras de la sequía


Varios tipos de sequías están convergiendo en Occidente este año y todas están en niveles récord o cerca de ellos.

Cuando cae muy poca lluvia y nieve, se conoce como sequía meteorológica. En abril, las precipitaciones en gran parte del oeste fueron menos del 10% de lo normal y la falta de lluvia continuó hasta mayo.


Los ríos, lagos, arroyos y aguas subterráneas pueden entrar en lo que se conoce como sequía hidrológica cuando sus niveles de agua bajan.


Muchos estados ahora advierten sobre el flujo bajo de los arroyos después de un invierno con nevadas menos de lo normal y temperaturas cálidas de primavera que aceleran el derretimiento.


La Oficina de Reclamación de los Estados Unidos anunció que cortaría el agua a un canal que sirve a las granjas en el Proyecto Klamath en la frontera entre Oregón y California, debido a la escasez de agua.


También advirtió que el lago Mead, un embalse gigante del río Colorado que proporciona agua a millones de personas, está a punto de caer a niveles en junio que podrían desencadenar la primera declaración federal de escasez de agua, con restricciones de uso de agua en toda la región.


La disminución de la humedad del suelo conduce a otro problema, conocido como sequía agrícola. Los niveles promedio de humedad del suelo en el oeste de EU en abril estaban en o cerca de sus niveles más bajos en más de 120 años de observaciones.


Todos estos factores pueden llevar a los ecosistemas más allá de sus umbrales, hacia una condición llamada sequía ecológica, y los resultados pueden ser peligrosos y costosos.


Los criaderos de peces en el norte de California han comenzado a transportar su salmón en camiones al Océano Pacífico, en lugar de liberarlo en los ríos, porque se espera que el agua del río esté en niveles históricamente bajos y demasiado cálida para que los salmones jóvenes la toleren.


Sequía de nieve


Uno de los mayores problemas de agua de Occidente este año es la escasa capa de nieve.


El oeste de EU depende en gran medida de la nieve del invierno que se derrite lentamente en las montañas y proporciona un suministro constante de agua durante los meses secos de verano. Pero la cantidad de agua en la capa de nieve está disminuyendo aquí y en gran parte del mundo a medida que aumentan las temperaturas globales.


Varios estados ya están viendo cómo se puede desarrollar. Científicos federales de Utah advirtieron a principios de mayo que más agua de la capa de nieve se está hundiendo en el suelo seco donde cayó este año, en lugar de correr hacia los arroyos y ríos.


Con la capa de nieve del estado al 52% de lo normal, se espera que los caudales de los arroyos estén muy por debajo de lo normal durante el verano, con algunos lugares a menos del 20%.


Sequía antropogénica


Es importante comprender que la sequía actual no se trata solo de la naturaleza.


Más personas se están mudando al oeste de EU, lo que aumenta la demanda de agua y tierras agrícolas irrigadas. Y el calentamiento global, impulsado por actividades humanas como la quema de combustibles fósiles, ahora está provocando sequías más generalizadas e intensas en la región. Estos dos factores actúan como pajitas adicionales que extraen agua de un recurso ya escaso.


A medida que ha aumentado la demanda de agua, Occidente está bombeando más agua subterránea para riego y otras necesidades. Las reservas de agua subterránea de siglos de antigüedad en los acuíferos pueden proporcionar resistencia contra las sequías si se utilizan de forma sostenible.


Pero las reservas de agua subterránea se recargan lentamente, y Occidente está experimentando una disminución en esos recursos, principalmente porque el uso del agua para la agricultura supera su recarga. Los niveles de agua en algunos pozos han caído a una tasa de 6.5 pies (2 metros) por año.


El resultado es que estas regiones son menos capaces de manejar las sequías cuando la naturaleza trae condiciones cálidas y secas.


El aumento de las temperaturas globales también juega varios papeles en la sequía. Influyen en si la precipitación cae como nieve o lluvia, la rapidez con la que se derrite la nieve y, lo que es más importante, la rapidez con la que se secan la tierra, los árboles y la vegetación.


El calor extremo y las sequías pueden intensificarse mutuamente. La radiación solar hace que el agua se evapore, secando el suelo y el aire. Con menos humedad, el suelo y el aire se calientan, lo que seca el suelo aún más.

El resultado son árboles y pastos extremadamente secos que pueden quemarse rápidamente cuando se producen incendios, y también suelos más sedientos que exigen más riego.


De manera alarmante, el disparador del ciclo de secado y calentamiento ha ido cambiando. En la década de 1930, la falta de precipitación solía desencadenar este ciclo, pero el exceso de calor ha iniciado el proceso en las últimas décadas.


A medida que el calentamiento global aumenta las temperaturas, la humedad del suelo se evapora antes y a mayor velocidad, secando los suelos y desencadenando el ciclo de calentamiento y secado.


Advertencias de incendio por delante


Las condiciones cálidas y secas en el oeste el año pasado impulsaron una temporada récord de incendios forestales que incluyó los incendios más grandes registrados en Colorado y California.


A medida que persiste la sequía, aumenta la posibilidad de incendios grandes y desastrosos. La perspectiva estacional de condiciones más cálidas y más secas de lo normal para el verano y las perspectivas de la temporada de incendios por parte de las agencias federales sugieren que se avecina otro año largo y duro de incendios.


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