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La NASA reinicia su papel en la lucha contra el cambio climático

*Reanuda su programa de ciencias de la Tierra mientras el presidente Joe Biden impulsa una ambiciosa agenda climática.


Alexandra Witze/Nature

Washington, 7 de mayo de 2021.- La NASA es mejor conocida por explorar otros mundos, ya sea enviando astronautas a la Luna o volando helicópteros en Marte . Pero bajo el presidente de los Estados Unidos, Joe Biden, la agencia espacial tiene la intención de aumentar su reputación como un actor importante en el estudio de la Tierra, especialmente con miras a combatir el cambio climático.


“Biden dejó en claro que el clima es una prioridad”, dice Waleed Abdalati, director del Instituto Cooperativo de Investigación en Ciencias Ambientales en Boulder, Colorado. "Hay un papel claro para la NASA en eso", dice, dada toda la investigación en ciencias de la Tierra que financia y los satélites de observación de la Tierra que lanza.


En los últimos meses, la NASA ha señalado su intención de revitalizar su papel en la información de la política climática de Estados Unidos, al nombrar a su primer asesor climático y aumentar el trabajo en misiones clave para estudiar cómo está cambiando el clima de la Tierra.


El trabajo es particularmente crucial a medida que se acelera el cambio climático, dicen los funcionarios de la agencia. “La demanda de información procesable aumentará de manera espectacular durante la próxima década o dos”, dice Karen St. Germain, directora de la división de ciencias de la Tierra de la NASA en Washington DC.


Seguimiento del cambio


Entre las muchas agencias federales de EE. UU. Que Biden ha reclutado para frenar el cambio climático, la NASA se destaca porque es líder en descubrimientos planetarios básicos. Su historia de observación de la Tierra se remonta a 1960, cuando lanzó el satélite TIROS-1 para probar la viabilidad de monitorear el clima desde el espacio.


Durante más de seis décadas, la NASA ha diseñado, construido y lanzado naves espaciales para observar la Tierra a medida que cambia. A menudo, trabajando en conjunto con la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de los EE. UU. (NOAA), que tiene la responsabilidad principal de la predicción meteorológica nacional, la NASA ejecuta satélites que miden la fusión de las capas de hielo y el dióxido de carbono que fluye a través de la atmósfera.


La agencia también vuela aviones para recopilar datos sobre el cambio planetario y financia una amplia gama de investigaciones climáticas fundamentales, como estudios de modelos climáticos. “Nuestro papel central es comprender cómo está cambiando el sistema de la Tierra”, dice St. Germain.


El predecesor de Biden, Donald Trump, cuyas políticas favorecieron a la industria y minimizaron el cambio climático, trató repetidamente de cancelar las principales misiones de ciencia de la Tierra de la NASA, solo para verlas rescatadas por el Congreso.


Fue parte de un patrón más amplio en la administración Trump de socavar la investigación y las políticas sobre el cambio climático. La NASA escapó del peor de esos ataques al mantener la mayor parte de su investigación sobre el cambio climático y las ciencias de la Tierra fuera del radar de los funcionarios de Trump. Pero fue un momento políticamente tenso para la agencia.


Ahora, la NASA literalmente está reclamando su asiento en la mesa. Biden inicialmente dejó a la agencia fuera del grupo de trabajo climático de alto nivel que estableció una semana después de asumir el cargo en enero. Después de algunas llamadas telefónicas directas, la NASA se abrió camino en ese grupo y ahora está representada junto a los pesos pesados ​​de la administración, como los secretarios del tesoro y defensa, mientras discuten la estrategia climática de la nación.


"Si va a formular políticas relacionadas con cuestiones científicas, debe tener la ciencia en la mesa", dice Gavin Schmidt, modelador climático del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA en la ciudad de Nueva York y nuevo asesor climático de la agencia.


El nuevo administrador de la NASA, el exsenador Bill Nelson, ha dicho que apoya la investigación de ciencias de la Tierra de la agencia. "No se puede mitigar el cambio climático a menos que se mida, y esa es la experiencia de la NASA", dijo en su audiencia de confirmación en el Senado el 21 de abril.

Luchas presupuestarias


Entre las observaciones épicas del cambio climático de la NASA se encuentran un programa de 29 años que registra el aumento global del nivel del mar, medido con precisión desde el espacio con colaboradores franceses y otros, y estudios que comenzaron en 2002 para rastrear la pérdida de hielo de Groenlandia y la Antártida, realizados con socios alemanes.


Las próximas misiones incluyen un satélite de radar de EE. UU. E India que rastreará los cambios planetarios, como los cambios en la capa de hielo marino, y una nave espacial de EE. UU., Canadá, Francia y el Reino Unido que estudiará los recursos de agua dulce y las corrientes oceánicas. Ambos están programados para lanzarse el próximo año.


Pero a la NASA le ha costado poner en marcha algunas de sus misiones climáticas más esperadas. Tiene la intención de lanzar una serie de naves espaciales que medirían aspectos fundamentales del calentamiento global, como los cambios en las nubes y las precipitaciones, y los cambios en la masa de la Tierra a medida que se seca el agua subterránea.


Estas misiones fueron moldeadas por un influyente informe de 2018 de las Academias Nacionales de Ciencias, Ingeniería y Medicina de EE. UU., Que nombró cinco 'observables designados' que la NASA debería rastrear.


En conjunto, la NASA los llama un observatorio del sistema terrestre; ayudarían a los científicos a seguir rastreando el cambio global y brindarían a los responsables de la formulación de políticas los datos que necesitan para informar las acciones sobre el cambio climático.


Biden busca un gran impulso para el gasto en ciencia


El informe estimó que las misiones necesarias podrían costar entre 300 y 800 millones de dólares cada una, y sugirió que podrían ser factibles incluso con presupuestos ajustados. El presupuesto anual de ciencias de la Tierra de la NASA ha rondado los $ 2 mil millones durante años, incluso cuando otros programas de agencias, como ciencias planetarias, recibieron enormes aumentos de fondos.


En abril, Biden propuso aumentar el presupuesto de ciencias de la Tierra de la NASA a casi $ 2.3 mil millones, aunque el Congreso tendría que aprobarlo. "Es una gran ayuda y lo apoyo", dice Abdalati, quien anteriormente se desempeñó como científico jefe de la NASA y también codirigió el informe de las Academias Nacionales de 2018. Pero “como resultado de la subinversión durante tantos años, se ve mejor de lo que es”. (NOAA también recibió un impulso propuesto de alrededor de $ 500 millones para su propia línea de satélites meteorológicos y climáticos).


Haciendo que los extremos se encuentren


A pesar de sus dificultades presupuestarias, la NASA ha logrado continuar haciendo ciencia climática en los últimos años. Reunió dinero para comenzar a trabajar en un nuevo instrumento llamado Libera, que se lanzará en 2027 para medir la radiación solar, de modo que la agencia pueda mantener un registro crucial de cuatro décadas de cuánto calor absorbe la atmósfera de la Tierra. Pero no ha logrado el progreso que le hubiera gustado en el seguimiento de los observables designados. “Durante el último año, hemos estado en un entorno especialmente desafiante con COVID”, dice St. Germain.


La sonda de la NASA rastreará la fusión del hielo polar con un detalle sin precedentes


La agencia ha intentado ahorrar dinero y acelerar las cosas trabajando con socios como empresas comerciales. A veces eso ha funcionado bien. Por ejemplo, la agencia estableció un programa para comprar datos de observación de la Tierra de compañías de satélites y poner la información a disposición de los investigadores financiados por la NASA, para complementar las mediciones de los satélites gubernamentales.


En otras ocasiones, la NASA se ha quedado en la estacada. Por ejemplo, la agencia planeó hace varios años pagar un viaje en lanzamientos de satélites comerciales para algunas de sus naves espaciales que necesitaban alcanzar la órbita geoestacionaria, un punto de vista relativamente alto sobre la Tierra. Pero luego los operadores de satélites comerciales cambiaron sus planes, dejando una nave espacial de monitoreo de la contaminación llamada TEMPO y una misión de mapeo de carbono llamada GeoCarb luchando por nuevos viajes al espacio.


Si el Congreso aprueba un impulso significativo para la división de ciencias de la Tierra de la NASA, entonces la agencia finalmente podría acelerar el progreso de los satélites para rastrear el cambio climático. Se espera la decisión de financiación en los próximos meses.


“El cambio de administración ahora significa que podemos comenzar a implementar algunas de estas misiones”, dice Helen Fricker, glacióloga de la Institución de Oceanografía Scripps en La Jolla, California, que estudia la pérdida de hielo en la Antártida. "Podemos recuperar el tiempo perdido y seguir adelante".


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